• Exitoso vuelo de prueba del Airbus que transportará a los ejércitos europeos

    Con casi año y medio de retraso respecto al plan inicial por dificultades en su desarrollo y construcción, el avión europeo de transporte militar Airbus A400M completó este viernes con éxito su primer vuelo de prueba, desde el aeropuerto de Sevilla.

    El primer avión, completamente nuevo, del siglo XXI y futuro avión de transporte de los ejércitos europeos despegó bajo el mando de Edward Strongman, de 60 años, jefe de pilotos de pruebas y ex piloto de la fuerza aérea británica. La tripulación estuvo formada, además de por Strongman, por otro piloto español, y cuatro ingenieros franceses.

    Tras un vuelo de unas tres horas y cuarenta y cinco minutos, durante el cual se examinó especialmente el funcionamiento de los motores y se realizaron una serie de evaluaciones de los sistemas de a bordo, se posó a las 14h02 locales en las instalaciones de la fábrica de Airbus en Sevilla.

    Este primer vuelo de prueba es una etapa importante en este programa de 20.000 millones de euros marcado por importantes retrasos debidos a las dificultades en la construcción del aparato. "El vuelo se realizó como estaba previsto", anunció una hora después del despegue el director de pruebas de Airbus, Fernando Alonso.

    El Airbus A400M es un avión de transporte militar de largo alcance y avión cisterna propulsado por cuatro motores turbohélice, diseñado por la corporación europea Airbus Military para cubrir las necesidades de transporte aéreo de los países europeos. Fue encargado por diez países para reemplazar a varios modelos más antiguos, principalmente el Lockheed C-130 Hercules y el Transall C-160

    Historia. El proyecto empezó con el grupo para el Futuro Transporte Aéreo Militar Internacional (FIMA - Future International Military Airlifter), establecido en 1982 por Aerospatiale, British Aerospace, Lockheed y MBB para el desarrollo del sustituto del C-130 Hércules y Transall C-160. La variación de requerimientos y las complicaciones de la política internacional causaron un lento progreso. Lockheed abandonó el grupo en 1989, y empezó el desarrollo de la segunda generación del Hércules. Cuando se unieron Alenia y CASA el grupo pasó a llamarse Euroflag.

    Los requerimientos iniciales de las naciones participantes, Francia, Alemania, Italia, España, Reino Unido, Turquía, Bélgica y Luxemburgo eran de 212 aeronaves. Con la marcha atrás de Italia y la revisión de los pedidos, los requerimientos pasaron a ser de 180 aviones, con el primer vuelo en 2008 y la primera entrega en 2009. El 28 de abril de 2005 Sudáfrica se unió como miembro del programa, abandonando el mismo en noviembre de 2009 alegando un sobre coste de mas de 3500 millones de euros de lo previsto.

    El Airbus A400M se ha desarrollado principalmente como sustituto de los C-130 y C-160, que actualmente son las principales aeronaves de carga de los países miembros del grupo. Cuando se complete el A400M será el primer Airbus construido con propósito únicamente militar.

    Esta aeronave incrementará la capacidad de carga y el radio de alcance en comparación con las aeronaves que va a sustituir. La capacidad de carga se duplicará (tanto en peso como en tamaño). Operará en múltiples configuraciones incluyendo transporte de carga, transporte de tropas, evacuación médica, repostaje aéreo y vigilancia electrónica. Al igual que otros aviones Airbus, el A400M tendrá una cabina de vidrio o glass cockpit (pantallas de funciones múltiples que presentan toda la información de los sistemas del avión) y el sistema de fly-by-wire, lo que representa un salto cualitativo en comparación con los C-130s y C-160s.

    La elección de los motores EuroProp International ha sido un tema controvertido, ya que los motores Pratt & Whitney Canada eran los favoritos por costes de fabricación y técnicos. Una gran presión final de los países europeos miembros del grupo forzó a Airbus a elegir la opción de motores EuroProp.

    Los retrasos políticos y financieros del A400M causó que la Royal Air Force empezase el programa Short Term Strategic Aircraft (STSA) que seleccionó al C-17 como medida para dar capacidad de carga aérea estratégica hasta la entrada en servicio del A400M. La experiencia con los C-17 desde su entrada en servicio ha hecho que la RAF decidiese comprar las cuatro aeronaves que tienen actualmente en régimen leasing. Además han encargado una unidad más, aún con el relanzamiento del A400M.

    El 9 de diciembre de 2004, Sudáfrica anunció el pedido de ocho A400M y la opción de compra de otros seis, uniéndose como miembro industrial del equipo Airbus Military. Las entregas estaban programadas entre 2010 y 2014; pero en noviembre de 2009 el gobierno sudafricano canceló el pedido aduciendo el incumplimiento en los plazos y un aumento del precio del programa, casi tres veces más elevado que lo acordado en 2004. El 18 de julio de 2005 la fuerza aérea chilena firmó un contrato por tres aeronaves que se entregarían entre 2018 y 2022, pero el pedido fue cancelado después de nuevas elecciones.

    En diciembre de 2005 Malasia encargó cuatro A400M para reemplazar su flota de C-130.

    Canadá publicó el 5 de julio de 2006 un concurso para diecisiete transportes tácticos que sustituyan sus aviones CC-130E y CC-130H. El A400M competiría con el C-130J. Los Airbus A400M optarían para el transporte de alcance medio, mientras que para cubrir las necesidades de largo alcance el gobierno canadiense compraría cuatro Boeing C-17.

    El A400M empezó a ser ensamblado en la planta de EADS en Sevilla (parte de Airbus Military) en octubre de 2006, fabricado a un ritmo de tres aviones al mes. Los primeros test de vuelos fueron en 2007.

    El 26 de junio de 2008 tuvo lugar en Sevilla la ceremonia de presentación mundial del primer A400M terminado. La ceremonia, tradicionalmente conocida como 'roll-out' en el sector aeronáutico, estuvo presidida por el Rey Juan Carlos I de España, y el 18 de noviembre de 2009, tuvo lugar el primer encendido simultaneo de los cuatro motores, fijandose para la semana del 7 al 13 de diciembre el primer vuelo.

    Después de tres años de retraso, el primer vuelo de A400M fue realizado el 11 de diciembre de 2009, despegando a las 10:15 pilotado por un español, Ignacio Lombo, y un británico, Edward Strongman, acompañados de 4 ingenieros franceses, aterrizando de nuevo tras tres horas y cuarenta y seis minutos de vuelo a las 14:01

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